Les premiers chemins de fer

Au début du XIXe siècle, la suprématie des Anglais en matière de chemins de fer était totale. Bien sûr, ils allaient exporter leur technologie dans leurs colonies, et dès 1836, onze ans à peine après le premier chemin de fer commercial en Angleterre, le Canada avait sa première ligne : le Champlain and St. Lawrence Railroad, un peu plus de 20 km de rails - en bois - autour de Montréal. Il faut dire que le chemin de fer était vital pour l'économie du Canada, les modes de transport traditionnels, voitures à cheval ou bateaux, étant paralysés tout au long de l'hiver. Pourtant, le chemin de fer ne s'y développa que lentement, comparé à ce qui se passait aux États-Unis : ceux-ci comptaient en 1865 quelque 55 000 km de voies en exploitation contre seulement 3 500 au Canada. Par manque d'argent bien sûr.

Cela allait changer avec le Railway Guarantee Act de 1850 qui obligeait le gouvernement à garantir les emprunts destinés à la construction de lignes de chemin de fer d'au moins 120 km de long. Ce fut alors une floraison de compagnies : privées, comme le Great Trunk, autour de Montréal et Québec, le Great Western, en Ontario, toutes aux mains d'entrepreneurs ayant des liens étroits avec des hommes politiques ; ou nationalisées, comme le Intercolonial reliant les provinces maritimes au Saint-Laurent et à Québec - c'était une obligation de la Confédération : l'article 145 du British North America Act stipule que "la construction du Chemin de Fer Intercolonial est essentielle pour la création de l'Union de l'Amérique du Nord britannique". Ce qui fait que le

Canada est sans doute le seul pays au monde où la Constitution parle d'un chemin de fer !

Curieusement, beaucoup de ces lignes furent construites à l'écartement "large" de 5 pieds 6 pouces (1,676 m) : était-ce pour se prévenir d'une invasion par les États-Unis, qui avaient généralisé l'écartement "standard" de 4 pieds 8 pouces 1/2 (1,435 m) ? Toujours est-il qu'il fallut bien vite dépenser de l'argent et faire quelques prouesses techniques pour tout convertir à l'écartement standard - c'était chose faite en 1875.

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